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ESCENARIO
Informe: Un nuevo capitulo para el uranio de Australia
MINING PRESS/ENERNEWS/MINE

La Asociación Mundial de Energía Nuclear (WNA)  pronostica un retorno del uso del mineral con buena percepción pública

16/01/2020

A pesar de poseer algunos de los recursos de uranio más grandes del mundo, los precios globalmente inestables y los impedimentos regulatorios a nivel estatal han impedido que la industria australiana alcance su máximo potencial. Ahora, a medida que aumenta la demanda y cae el inventario, ¿qué depara el futuro para el sector de uranio de Australia? Scarlett Evans echa un vistazo. 

 

El mercado mundial de uranio ha sido relativamente incierto en los últimos años. Un informe publicado por la Asociación Mundial de Energía Nuclear (WNA) en septiembre dijo que un mercado sobresaturado condujo a una disminución general de la producción, reduciendo globalmente de 62.200 toneladas en 2016 a 53.500 toneladas en 2018. También se ha visto que los precios caen desde un promedio de enero de 2019 de $ 28.90 por libra a $ 25.30 por libra en agosto.

Sin embargo, el mismo informe encontró que un cambio en las políticas globales está marcando un retorno favorable para el material, un cambio que muchas esperanzas se harán eco en Australia. Con un historial de regulaciones que bloquean el uso de la energía nuclear, el Consejo de Minerales de Australia (MCA) ha revitalizado este año el debate sobre la utilización de este recurso, y la compañía minera Boss Resources ha presentado recientemente planes para revivir su proyecto de luna de miel en Australia del Sur. Si bien los beneficios de aprovechar la energía nuclear siguen siendo cuestionados, existe la sensación de que se están comenzando a ver cambios.

 
Uranio en Australia

Las cifras de la WNA muestran que los recursos de uranio de Australia son los más grandes del mundo, representando casi un tercio del total mundial, mientras que el MCA encontró que el país tiene 111 depósitos de uranio conocidos, lo que representa alrededor de 1.8 millones de toneladas del material. Sin embargo, todo esto se exporta, ya que la legislación promulgada por gobiernos anteriores ha bloqueado el uso de la energía nuclear en Victoria y Nueva Gales del Sur.

“El estado actual de la energía nuclear en Australia es cero. No hay ninguno y no hay perspectivas inmediatas de ninguno ", dice Ian Hore-Lacy, asesor principal de la WNA. "Sin embargo, aparte de eso, existe un amplio apoyo para la minería y exportación de uranio, y eso ha estado en curso realmente desde la investigación de Fox en la década de 1970".

La distinción entre energía nuclear y uranio puede parecer arbitraria, pero prevalece en la percepción pública.

"Los australianos están siendo cambiados debido a las diversas prohibiciones federales y estatales sobre la exploración y extracción de uranio y energía nuclear".

"El uranio está bien establecido, se entiende que está bien regulado, en curso, y hay muy poca disidencia pública a su alrededor", dice Hore-Lacy. “La energía nuclear (que genera energía a partir de ese uranio) es un caldero diferente de peces. Los australianos han sido objeto de años de propaganda en su contra, que ha permanecido en gran medida sin oposición porque el énfasis siempre ha estado en el carbón ".

Sin embargo, ahora, debido a que las preocupaciones sobre el cambio climático comienzan a dominar las opciones energéticas de los consumidores, alejarse de esta fuente de energía intensiva en carbono se ha convertido en un tema prioritario en la agenda pública, y aprovechar el abundante uranio del país es una solución popular.

"Los australianos están siendo cambiados debido a las diversas prohibiciones federales y estatales sobre la exploración y extracción de uranio y energía nuclear", dice Patrick Gibbons, asesor principal en energía, carbón y uranio en el MCA. "Estos son un remanente obsoleto de la década de 1980, antes de que Australia tuviera un enfoque claro en los problemas relacionados con el cambio climático y la necesidad de reemplazar nuestra planta de carga base en retiro por fuentes de energía asequibles y confiables de bajas emisiones".

 
Una alternativa atractiva

Además de tener bajas emisiones, la energía nuclear requiere mucho menos combustible que las fuentes de energía tradicionales, y Hore-Lacy dice que para una planta de 1,000MW solo necesita alrededor de 27 toneladas de combustible cada año.

"En la planta de carbón del mismo tamaño, necesita más de 2 millones de toneladas de carbón", dice. "En cierto sentido, no importa de dónde provenga el uranio, es fácil moverse, pero para el carbón, si tiene que moverse a cualquier distancia, se vuelve muy costoso".

La energía nuclear también se ha lanzado como un remedio a la intermitencia de las fuentes renovables. Los reactores modulares pequeños de nueva generación, que están en la cúspide de aprobación regulatoria en lugares como América del Norte, se han destacado como adiciones viables a la red eléctrica, que ofrecen energía de respaldo en días nublados, sin viento o de noche.

"El uranio del país tiene un potencial energético equivalente al 96% de la generación anual de electricidad total de Australia".

Considerando su riqueza de depósitos, el potencial de la industria sería significativo si Australia realmente aprovechara la energía nuclear. Los sitios principales de Ranger, Beverley y Olympic Dam en el país generan actualmente alrededor de A $ 21 millones en regalías cada año, y según la MCA , el uranio del país tiene un potencial energético equivalente al 96% de la generación anual de electricidad total de Australia.

Gibbons señala el ejemplo de Canadá por los beneficios de la industria. Aquí, la energía nuclear genera 60,000 empleos bien remunerados, el 15% del suministro de energía del país con cero emisiones, y proporciona una industria con un valor de $ 6.7 mil millones. También es un ejemplo del tipo de competencia que Australia enfrenta cuando se trata de este mercado.

"Australia tiene los depósitos de uranio más grandes del mundo", dice Gibbons. “Esto debería usarse como base para una industria nuclear y de uranio a escala global que incluye medicina nuclear, energía nuclear de emisión cero las 24 horas, 7 días a la semana y aplicaciones industriales como la producción de hidrógeno. Si a Australia se le niegan estos beneficios, la industria nuclear en países como Canadá continuará prosperando ”.

 
¿Un paisaje cambiante?

Parece que tales llamadas están comenzando a escucharse, con una serie de desarrollos legales en el país durante la última década. El apoyo de la Commonwealth a la extracción de uranio, el levantamiento de las prohibiciones de la extracción de uranio en Australia Occidental y Queensland, y la derogación del gobierno de Nueva Gales del Sur de la prohibición de la exploración de uranio han generado optimismo entre los miembros de la industria. También se ha observado que el apoyo público a la energía nuclear está en aumento, con encuestas recientes que muestran que la mayoría de los australianos apoyan un papel para la energía nuclear en la combinación energética de la nación.

"La opinión pública ha cambiado lentamente en los últimos cinco a diez años para ser mucho más positiva sobre la energía nuclear", dice Hore-Lacy. “A pesar del muy publicitado accidente de Fukushima, la gente puede ver que una décima parte de la energía mundial proviene de la energía nuclear. Es seguro y no controvertido en los países donde se usa, entonces, ¿por qué deberíamos preocuparnos por tenerlo aquí?

"Cuando el precio llegue a alrededor de 50 dólares por libra, entonces veremos un cambio".

La reapertura de Boss Resource de su proyecto Honeymoon también es un guiño en la dirección del cambio, aunque la compañía está esperando un aumento en los precios del uranio antes de que el proceso de reinicio pueda comenzar realmente. Sin embargo, según el CEO de Boss, Duncan Craib, cuando se trata del aumento de precios, se trata de "cuándo", no de "si". Hablando con Hore-Lacy, hizo eco de este sentimiento.

"Estoy seguro de que esto sucederá, es [solo] una cuestión de cuándo", dice. “Hay mucho uranio en el mundo, es un recurso muy abundante en relación con la cantidad que se necesita, y los depósitos principales son fácilmente accesibles. Cuando el precio llegue a alrededor de 50 dólares por libra, entonces veremos un cambio ".


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