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MUNDO LITIO
Bloomberg: El próximo gran riesgo para el litio
BLOOMBERG/ENERNEWS/MINING PRESS
18/01/2023

ANNIE LEE Y MARK BURTON

Los fabricantes de vehículos eléctricos esperan que una ola inminente de suministro de litio brinde alivio a sus planes de expansión después de una restricción de dos años, pero los alcistas acérrimos del metal de las baterías advierten que habrá más dolor si los productores no cumplen.

 

La demanda desenfrenada de litio ha tomado por sorpresa a muchos pronosticadores, con el auge de las ventas globales de vehículos eléctricos que han hecho que el consumo se duplique en los últimos dos años. Con los proveedores incapaces de seguir el ritmo, un repunte vertiginoso de los precios hizo que el valor total al contado del consumo de litio se disparara a unos 35 000 millones de dólares en 2022, frente a los 3 000 millones de dólares de 2020, según cálculos de Bloomberg .

Algunos observadores bajistas del litio dicen que el rápido crecimiento de la oferta, en lugar de la vertiginosa demanda, será el factor decisivo en 2023. Cinco pronósticos de analistas revisados ​​por Bloomberg apuntan a un mercado global mucho más equilibrado después de una clara escasez en 2022, mientras que BYD Co., la compañía china El principal vendedor de vehículos eléctricos cuenta con un excedente de litio.

Pero hay muchos escépticos que advierten sobre nuevas restricciones si las mineras desde Chile hasta China y Australia enfrentan obstáculos al lanzar volúmenes abrumadores de nueva oferta. Los pronósticos revisados ​​fijan aumentos de producción de entre 22% y 42% en 2023: un ritmo vertiginoso para cualquier industria extractiva compleja.

“Realmente no creo que haya ninguna razón para creer que tantas toneladas pueden aparecer mágicamente este año para devolver el equilibrio al mercado”, dijo Claire Blanchelande, comerciante de litio en Trafigura Group, por teléfono desde Ginebra. “El dolor aún no ha terminado”.

Lo que está en juego es el ritmo al que la flota de vehículos del mundo adopta la energía de la batería. Los costos de las baterías de iones de litio aumentaron el año pasado por primera vez en la era de los vehículos eléctricos, según BloombergNEFElon Musk lamentó el repunte "loco" del litio y dijo que los altos costos de las materias primas se encontraban entre los mayores obstáculos para Tesla Inc.

No coinciden

Existe un amplio acuerdo en que el suministro de litio se dirige a un aumento importante en 2023 a medida que se pone en marcha una ola de expansiones o nuevos proyectos. Las voces más pesimistas dicen que la ola de oferta llegará al mercado justo cuando la retirada de China de los generosos subsidios a los vehículos eléctricos hace que la demanda se enfríe, creando un desajuste que podría desencadenar una caída más pronunciada de los precios.

Es probable que los precios promedio este año caigan alrededor de un 8% con respecto a los niveles promedio de 2022, según la media de cinco pronósticos revisados ​​por Bloomberg .

La cuestión divisiva es si los productores menos establecidos podrán cumplir en su totalidad, desafiando una variedad de desafíos regulatorios, técnicos y comerciales. El ritmo extraordinario de las expansiones del litio, tanto en la demanda como en la oferta, ha hecho que pronosticar el mercado sea una tarea polémica.

“2023 es cuando el litio se convierte en lo que yo llamo un juego de volumen”, dijo Chris Berry, presidente de House Mountain Partners, consultora del sector de materiales para baterías. "Necesitamos ver una respuesta de suministro tanto de los productores existentes como de los productores a corto plazo que deberán ejecutarse sin problemas frente a la demanda sostenida de litio".

Mercado más suave

Los precios del litio ya han bajado un 20% desde un récord sorprendente en noviembre, en una señal temprana de respiro para los compradores. El carbonato de litio en China cayó a 480.500 yuanes la tonelada (71.500 dólares) el 13 de enero, el nivel más bajo desde agosto.

“Creo que verá una pequeña caída en los precios al contado en 2023, pero no veo eso como un problema”, Joe Lowry, fundador de la firma de asesoría Global Lithium. “Si estuviéramos hablando hace cinco años hoy, el mayor problema que tenía la industria del litio era la falta de inversión. Ahora los problemas más importantes son los permisos y la ejecución del proyecto”.

Un motivo de optimismo sobre la oferta es que los mayores aumentos provendrán de los principales productores veteranos como Albemarle Corp. y SQM de Chile, que se considera que tienen más probabilidades de éxito. Pero solo representan alrededor de un tercio de los aumentos previstos en 2023, según datos de BMO Capital Markets.

El siguiente nivel es un pequeño ejército de productores de litio incipientes que deberán demostrar que pueden ponerse en marcha. Y más allá de eso, hay nuevas fuentes no convencionales como la lepidolita, un mineral que contiene litio que está emergiendo en China como una opción seria. JPMorgan Chase & Co. lo llamó “una de las mayores amenazas” a los precios.

Pero también es un tema controvertido, ya que algunos especialistas dicen que es costoso y dañino para el medio ambiente convertir grandes volúmenes para usar con batería.

“Veremos más lepidolita en línea en China en 2023”, dijo Cameron Perks, analista de Benchmark Mineral Intelligence. “Pero no veremos tanto como otros predijeron. Dale cinco o diez años y se convertirá cada vez más en una parte importante del mercado”.

Todo esto significa que el camino hacia el suministro y el alivio de costos para los fabricantes de automóviles es complicado, incluso antes de considerar el lado de la demanda del libro mayor.

No collapse

Por ahora, el retiro de créditos para vehículos eléctricos de China, así como las incertidumbres sobre la pandemia y la economía mundial, pesan sobre las perspectivas. Pero una reapertura más rápida de lo esperado de la economía de China, y el resto del mundo escapando de una profunda recesión, aún podría dar una sorpresa al alza.

“El consenso del mercado y el consenso con el que estaría de acuerdo es que en 2023 es probable que los precios se estabilicen, quizás con algún potencial a la baja, pero de ninguna manera veo ningún tipo de colapso de precios”, dijo Berry de House Mountain Partners.


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*La información y las opiniones aquí publicados no reflejan necesariamente la línea editorial de Mining Press y EnerNews

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